Aérien: Opener devient Pivotal et dévoile Helix, son premier avion de production évolutif

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Cette semaine, environ 300 des personnalités les plus influentes du secteur des transports se sont réunies à Dallas pour l’UP.Summit, un événement annuel de trois jours centré sur l’avant-garde du secteur. La technologie aéronautique, et les avions électriques à décollage et atterrissage verticaux (eVTOL) en particulier, ont littéralement fait tourner de nombreuses têtes.

Cet avion à l’apparence étrange est le BlackFly, le modèle de pré-production du fabricant personnel d’eVTOL Pivotal, qui a été rebaptisé jeudi Opener Aero. La société a également dévoilé Helix, son premier avion de production évolutif, qui sera mis en vente au prix de base de 190 000 $ à partir de janvier.

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L’eVTOL personnel Helix de Pivotal présente une conception unique d’avion inclinable. [Jack Daleo/FLYING]

La société a déclaré que la nouvelle conception soutenait « sa transition vers une entité fournissant des produits ». Pivotal fait ici référence à la livraison à grande échelle. Mais elle a déjà vendu et livré un BlackFly au client Tim Lum, que l’entreprise considère comme le premier pilote privé d’eVTOL au monde. SkyDrive, un fabricant japonais d’eVTOL, a également franchi cette étape en avril.

BlackFly est en développement depuis plus d’une décennie et présente une « aéroarchitecture » brevetée, comme Ken Karklin, PDG de Pivotal, fait référence à la structure et aux systèmes de l’avion. Mais Helix aidera l’entreprise à franchir une nouvelle étape.

« Avec Helix, nous devenons le premier constructeur d’avions légers eVTOL », a déclaré Karklin dans un communiqué accompagnant l’annonce. « Helix présente la prochaine itération de plus de 10 années d’innovation, de tests et de réalisation de la promesse de donner aux particuliers l’accès à des avions petits mais puissants. Pivotal reflète notre mission de transformer le mouvement avec la puissance du vol. La nouvelle identité montre la polyvalence de notre architecture système et résume à la fois l’exaltation et l’utilité du vol.

Karklin, un vétéran de 13 ans chez AeroVironment – ​​où il a été nommé directeur de l’exploitation en 2020 avant de prendre les rênes de Pivotal en mai 2022 – s’est entretenu avec EN VOLANT pour discuter des tenants et aboutissants d’Helix, ainsi que du programme d’accès anticipé qui a permis à des clients tels que Lum de devenir des pionniers personnels de l’eVTOL.

Les spécifications

Helix est construit sur la plate-forme eVTOL de quatrième génération de Pivotal et s’adresse principalement aux voyageurs récréatifs et aux voyageurs effectuant de courts trajets. Comme son prédécesseur, le nouveau design repose sur une architecture d’avion inclinable. En d’autres termes, c’est l’ensemble de l’avion – et pas seulement les rotors et les hélices, comme c’est le cas chez de nombreux autres fabricants – qui s’incline lors de la transition entre le vol stationnaire et la croisière.

Chaque avion comprend également une interface utilisateur à affichage tête haute, qui indique au pilote son altitude, sa position et sa vitesse. Les deux déploient le même système de contrôle et le même aérodynamisme et s’appuient sur un parachute complet.

BlackFly et Helix sont des modèles ailés de portance et de croisière, s’appuyant entièrement sur la propulsion pour le vol stationnaire mais permettant à l’avion de glisser sur ses ailes en croisière. Comme le montre la vidéo ci-dessus, la transition se fait assez rapidement. Et après avoir piloté un simulateur BlackFly, je peux vous dire que changer de mode de vol était aussi simple que d’appuyer sur un bouton et de tirer ou de pousser le joystick.

Helix, cependant, offrira une puissance et une propulsion améliorées pour élargir sa gamme de cas d’utilisation, a déclaré Karklin. EN VOLANT. Par exemple, une plus grande efficacité à des révolutions par minute plus élevées permettra des vols à des altitudes plus élevées. La nouvelle conception comprend également un matériel électronique numérique amélioré, et sa charge utile cible dépassera les 200 livres de BlackFly (bien que Karklin ne puisse pas encore préciser de combien).

Le poste de pilotage de l’Helix « ne sera pas aussi austère qu’une voiture de course », a déclaré Karklin, faisant allusion à l’architecture plus austère du BlackFly : un cadre en fibre de carbone, un siège de base et deux joysticks.

« C’est tout », dit-il. « Si vous achetez un véhicule coûteux comme [Helix]on s’attendrait à un peu plus.

Ainsi, Pivotal a repensé la verrière et le poste de pilotage du BlackFly pour donner à Helix un écran pilote intégré, des sièges plus confortables et des caractéristiques de sécurité améliorées. Par exemple, une nouvelle livrée plus durable réduira les effets des intempéries, du vieillissement et de la charge solaire, prolongeant ainsi la durée de vie de la cellule et augmentant le confort.

« Avec l’Helix, nous disposons désormais de nouveaux matériaux composites qui composent cette aérostructure », a déclaré Karklin. « Une grande partie du poids est libérée. Cela nous permet de bénéficier du type de confort et d’accessoires auxquels un acheteur d’avion haut de gamme s’attend. Ils peuvent sélectionner des balises lumineuses. Ils pourront sélectionner une radio d’aviation, [and] ils pourront avoir la livrée qu’ils veulent.

D’autres modules complémentaires incluront une remorque de transport, une charge rapide, des radios aviation et au sol, l’ADS-B et une caméra à cardan qui permettraient à une personne au sol de regarder le vol comme si elle était dans les airs avec le pilote.

Les clients pourront également télécharger une application gratuite pour smartphone qui simplifie les vérifications avant le vol, capture l’historique des vols et gère la recharge et le service de l’avion. Et à l’avenir, la société ajoutera la prise en charge des batteries de nouvelle génération remplaçables sur site pour étendre la portée et l’endurance de l’eVTOL.

Pivotal a provisoirement fixé le prix d’Helix à 190 000 $, mais les clients peuvent passer leurs commandes à partir de janvier moyennant un dépôt de 25 % du prix d’achat. Les premières expéditions sont attendues pour le 10 juin. Après 12 mois de production de l’avion, Karklin s’attend à ce que Pivotal en produise « quelques centaines » par an.

Helix a été conçu pour se conformer aux exigences ultralégères de la partie 103 de la FAA : les pilotes doivent le faire voler pendant la journée dans l’espace aérien de classe G au-dessus de zones non encombrées, mais ils n’auront pas besoin de certification pour ce faire.

Le modèle est principalement orienté vers les loisirs. Mais Karklin a cité le service public et la défense comme d’autres cas d’utilisation possibles. La partie 103, a-t-il déclaré, permet de contourner certaines règles pour ces applications, et Pivotal pourrait éventuellement créer une conception plus grande, plus rapide et plus étendue, à utiliser comme plate-forme de recherche et de sauvetage, par exemple. Il a affirmé que l’entreprise pourrait former un EMT pour piloter Helix en quelques semaines seulement.

« Ils pourraient être la première personne à arriver sur les lieux d’un accident qui leur prend 45 minutes ou une heure supplémentaires pour s’y rendre en camion, car ils peuvent voler de point à point », a déclaré Karklin. « Et cela pourrait sauver des vies. »

Plus tard, chaque fois que la proposition MOSAIC de la FAA sera codifiée, Karklin a déclaré que Pivotal pourrait certifier un futur modèle en tant qu’avion de sport léger, permettant ainsi certaines opérations commerciales.

Leçons de BlackFly

Pivotal est unique dans l’espace eVTOL, ayant déjà vendu son modèle de pré-production à une demi-douzaine de clients. Dans l’ensemble, les concurrents dans le domaine ont développé des prototypes fonctionnels et ont permis à certains utilisateurs de piloter des simulateurs (et même des modèles de pré-production). Mais en dehors de SkyDrive, aucun n’a réellement vendu et livré un avion à un client.

La société a demandé aux propriétaires potentiels de suivre une formation de pilotage initiale et récurrente pour garantir la sécurité, et les clients peuvent sélectionner ces dates en fonction du calendrier de livraison. Karklin a déclaré que les utilisateurs de BlackFly s’entraînent généralement sur un simulateur pendant environ une semaine avant d’être autorisés à décoller.

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Le BlackFly de Pivotal est exposé au UP.Summit à Dallas. [Jack Daleo/FLYING]

Tout cela a été facilité par le programme d’accès anticipé de Pivotal. L’entreprise a sélectionné des participants âgés d’au moins 18 ans, résidant aux États-Unis, ayant accès à l’espace aérien de classe G et prêts à consacrer du temps à la formation et au développement de programmes. Non seulement cela permet aux utilisateurs d’intervenir rapidement, mais cela fournit également à l’entreprise de précieux commentaires des clients.

Karklin a déclaré qu’il restait six places à pourvoir. Les lecteurs intéressés à posséder leur propre BlackFly peuvent postuler pour rejoindre « The 12 » en remplissant ce formulaire.

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